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Cada 5 de agosto se celebra la fiesta de Nuestra Señora de las Nieves, advocación mariana proveniente de los primeros siglos de la era cristiana.

Durante el siglo XIV las festividades dedicadas a la Virgen se realizaban solo en Roma, pero a partir del siglo XVII se extendieron universalmente por voluntad del Papa San Pío V.

*El amor de los esposos, don para la Iglesia*

De acuerdo a una antigua tradición, en el siglo IV, habitaba en Roma una piadosa pareja de esposos que se reconocía bendecida por la fe en Cristo y porque Dios les había concedido muchos bienes materiales. Sin embargo, no tenían hijos con quienes compartir esos dones.

Por años rezaron pidiendo al Señor que los bendijera con un hijo a quien amar y heredar sus posesiones, pero parecía que Dios no los escuchaba. Finalmente, tomaron la decisión de nombrar a la Virgen María como “heredera” y dejar sus riquezas a la promoción de su culto.

En respuesta, la Madre de Dios se les apareció una noche de verano, el 4 de agosto, y les dijo que deseaba que se construyera una Basílica en el Monte Esquilino, una de las siete colinas de Roma. La señal para encontrar el lugar propicio, dijo la Virgen, sería donde hallaran el suelo cubierto por una nevada. Sin duda, esto parecía -dado el ardiente verano del hemisferio norte- poco menos que un absurdo.

Mientras tanto, la Virgen María se mostraba empeñada en su propósito: se le apareció también al Papa Liberio, dándole el mismo mensaje.  

*La nieve fue la señal*

Al día siguiente, 5 de agosto, mientras el sol de verano hacía arder el suelo romano, la ciudad entera se quedó admirada al ver sobre el Monte Esquilino un área cubierta de nieve. Al lugar acudieron los esposos, felices por la bendición otorgada por la Virgen, así como el Sumo Pontífice, quien hizo lo mismo en solemne procesión.

La nieve cubría el espacio que debía ser utilizado para construir el templo. El Papa Liberio ordenó trazar el perímetro antes de que la nieve desapareciera. El mismo Papa ayudó en el trazo, y después en la colocación de las primeras piedras para la construcción de la futura Basílica. Los esposos se acercaron al Pontífice y ofrecieron contribuir financiando la construcción.

¿Cómo Ciudad Bolívar conoce a Nuestra Señora de las Nieves?

Ángel Tomedez Machado, quien fuera Párroco de la Catedral Metropolitana de Ciudad Bolívar Nuestra Señora de las Nieves (donde hay una imagen de 1790), agregó que los capuchinos catalanes (misioneros que llegaron a Guayana entre 1660 y 1670) cuando vinieron hacer su servicio trasladaron a la virgen hasta la localidad.

Llegaron ellos y hubo una peste en la ciudad, Angostura. Los padres movidos por el desespero de que morían muchas personas hicieron una rogativa a la virgen para que intercediera por la gente de esta ciudad, Santo Tomás de la Nueva Guayana de la Angostura del Orinoco (Ciudad Bolívar) y terminó el 5 de agosto salvando vidas. Por eso, se le honra”.

Antonio de Berríos se trasladó desde Nueva Granada hasta Guayana para poblarla y allí fundar el 21 de diciembre de 1595 a Santo Tomás de Guayana (Santo Tomás de la Nueva Guayana de la Angostura del Orinoco, Angostura y Ciudad Bolívar). Éste español cruzó el océano para buscar El Dorado (leyenda indígena de una ciudad donde abundaba el oro).

Américo Fernández, cronista de la ciudad comenta que entre abril y mayo de 1597 salió la expedición que organizó De Berríos al mando del portugués Álvaro Jorge para encontrar esa ciudad donde todo era de oro (se comenta que lo hizo para disminuir la cantidad de pobladores traído por Domingo de Vera desde España). Hubo muchas muertes por diferentes causas. Se establecieron en el cerro Los Totumos, pero eso molestó a los indígenas. Éstos los atacaron una noche matando a más de 250 incluyendo tres frailes. Sobrevivieron 30 personas, quienes retornaron el 4 de agosto a Santo Tomás de Guayana de donde habían salido. Ese día es la víspera de la Virgen a quien le fue atribuida su salvación. Según desde ese momento se hicieron misas y novenarios. También destaca otra versión que fue hallada a orillas del río en una caja encallada.
El miércoles 22 de abril de 1992 Julio Barreiro Rivas publicó un reportaje en El Mundo titulado: “Un río de Whisky compitió con el Orinoco en la inauguración del puente”, allí comenta anécdotas de lo que fue la inauguración del Puente de Angostura aquel 6 de enero de 1967. Él era propietario de un barco llamado Orinoco, negocio flotante, pero que se uso para trasladar hasta la parte de abajo del puente a la imagen de la patrona de Ciudad Bolívar, Nuestra Señora de las Nieves. El Monseñor Crisanto Mata Cova se subió al barco para cuando el presidente Raúl Leoni cortara la cinta y bendecir dando las gracias junto a la virgen. Luego se trasladaron hasta el Mirador Angostura.

¿Qué actividades en honor a Nuestra Señora de las Nieves se hicieron y se mantienen?

Ivo Farfán, músico de ciudad bolívar, comentó que “para mí es el hecho curioso de que la gente de Ciudad  Bolívar, prefiere celebrar la Virgen del Valle o La Chinita, etc, pero no así, Nuestra Señora de las Nieves. Creo que eso se debe a falta de sentido de pertenencia o desconocimiento de sus tradiciones”.

Las actividades iniciaban el día 2 de agosto hasta el 5. Se hacían misas, procesiones tanto por el río Orinoco como cerca de la Catedral, coronación simbólica, entrega de canastilla al primer niño que naciera el cinco de agosto, le cantaban grupos musicales de la ciudad entre ellos la Banda del Cuartel Tomás de Heres, desfiles de carrozas, elección de la madrina de las fiestas patronales, deportes tradicionales como carrera de saco, competencias en bicicleta y se rompían piñatas, intentaron incluir la festividad en el programa de la Feria de la Sapoara.

Se hace una novena preparatoria (9 días) a la fiesta de la virgen, además, tratan de que la imagen visite sectores de la ciudad, pero no todos los años. En la misa (en la mañana el Clérigo y tarde el pueblo) “se baja la imagen del nicho donde permanece todo el año en el altar ubicado a mano derecha de la catedral. Ofrendan frutas, comida, los pescadores Sapoara como señal de agradecimiento que les dio la pesca (aunque ellos no lo confirman ni otras personas). Se hace el concierto solemne a Nuestra Señora de las Nieves y procuramos sea en honor a algún sacerdote según su trayectoria y trabajo en la diócesis”.

También se hace una procesión por el río Orinoco como homenaje institucional de la 5ta Brigada de Infantería de Marina Fluvial y se lleva a bendecir a los pescadores como expresión de rogativa y acción de gracia por la buena pesca.

Funcionarios que están destacados en la 5ta Brigada de Infantería de Marina Fluvial comentan que desde hace varios años no se hace el recorrido que puede ser solicitado por la comunidad o alguna autoridad de la iglesia. El recorrido inicia en la sede del Comando Fluvial hasta el Puente de Angostura.

“De igual manera, se ven mermados los programas religiosos pues el noveno ha sido reducido al triduo y en las solemnidades se viene notando la dejadez de las autoridades civiles y militares”, agrega Fernández.

¿Qué se hace para fortalecer la festividad? 

El miércoles 10 de octubre de 2012 se pudo leer en el periódico El Progreso una noticia titulada: “Alcaldía de Heres celebró con la feligresía el Día de Nuestra Señora de las Nieves”, explica que durante la Santa Misa ofrecida a la patrona de Ciudad Bolívar se leyó un decreto firmado por el alcalde, Víctor Fuenmayor, donde cada 5 de agosto es Día de fiesta en todo el municipio Heres, además, se le solicita a Monseñor Ulises Gutiérrez pedir al Papa Benedicto XVI la coronación de la virgen.  En un reportaje publicado en el diario El Progreso el año 2011 la municipalidad organiza canto de galerones a Nuestra Señora de las Nieves.

Aunque algunos de los habitantes de Ciudad Bolívar no conozcan de ella por diferentes motivos. La iglesia y otras instituciones han tratado de fortalecer esa festividad, pero es necesario el reconocimiento de todos quienes residen en esta ciudad solana y bendecida por Dios

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